Kurz nach seinem Amtsantritt gab Celestine eine päpstliche Bulle heraus , die allen Pilgern, die Santa Maria di Collemaggio am Jahrestag seiner päpstlichen Krönung durch ihre heilige Tür besuchen , einen seltenen Vollablass gewährte . Das Fest der Celestinischen Vergebung ( Perdonanza Celestiniana ) wird in L'Aquila jedes Jahr vom 28. bis 29. August in Erinnerung an dieses Ereignis gefeiert.

Ohne politische Erfahrung erwies sich Celestine als besonders schwacher und ineffektiver Papst. Er bekleidete sein Amt im Königreich Neapel , ohne Kontakt zur römischen Kurie und unter der vollständigen Macht von König Karl II . Er ernannte die Günstlinge des Königs zu kirchlichen Ämtern, manchmal mehrere zu demselben Amt. Einer von ihnen war Ludwig von Toulouse , dem Celestine klerikale Tonsuren und kleinere Aufträge erteilte , obwohl dies nicht ausgeführt wurde. Er erneuerte ein Dekret von Papst Gregor X. , das strenge Regeln für päpstliche Konklaven aufgestellt hattenach einer ähnlich langen Wahl. In einem Dekret ernannte er drei Kardinäle der Kirche während zu regieren Advent , während er fastete, was wiederum abgelehnt wurde.

Er erkannte seinen Mangel an Autorität und persönliche Unvereinbarkeit mit den päpstlichen Pflichten und beriet sich mit Kardinal Benedetto Caetani (seinem späteren Nachfolger) über die Möglichkeit eines Rücktritts. Dies führte zu einem letzten Dekret, das das Rücktrittsrecht erklärte, das er nach fünf Monaten und acht Tagen im Amt umgehend ausübte, so dass am 13. Dezember 1294 Celestine V. zurücktrat. Im formalen Instrument der Entsagung rezitierte er als Gründe, die ihn zum Schritt bewegten: „Der Wunsch nach Demut, nach einem reineren Leben, nach einem reinen Gewissen, die Mängel der eigenen Körperkraft, seine Unwissenheit, die Perversität des Volkes , seine Sehnsucht nach der Ruhe seines früheren Lebens". Nachdem er sich jedes äußeren Symbols der päpstlichen Würde entledigt hatte, entschlüpfte er Neapel und versuchte, sich in sein altes Leben der Einsamkeit zurückzuziehen.

Der nächste Papst, der aus eigenem Antrieb zurücktrat, war 2013, 719 Jahre später, Papst Benedikt XVI .