Tannhäuser , ein prominenter deutscher Minnesänger und Dichter , war ein Zeitgenosse Urbans – der Papst starb 1264 und der Minnesänger starb kurz nach 1265. Zwei Jahrhunderte später wurde der Papst zu einer Hauptfigur in einer Legende, die über die Minnesänger entstand, die wird erstmals 1430 bezeugt und ab 1450 in Balladen propagiert.

Der sagenumwobene Bericht macht Tannhäuser zu einem Ritter und Dichter, der den Venusberg , die unterirdische Heimat der Venus , fand und dort ein Jahr lang die Göttin verehrte. Nach dem Verlassen des Venusbergs reist Tannhäuser reumütig nach Rom , um Papst Urban IV. zu fragen, ob es möglich ist, von seinen Sünden freigesprochen zu werden. Urban antwortet, dass Vergebung ebenso unmöglich sei, wie es für seinen päpstlichen Stab wäre, grüne Blätter auszusenden. Drei Tage nach Tannhäusers Weggang beginnen Urbans Mitarbeiter, neue Blätter zu züchten; Boten werden ausgesandt, um den Ritter zu bergen, aber er ist bereits auf den Venusberg zurückgekehrt und wird nie wieder gesehen; während der Papst, weil er einen Büßer ablehnt, auf ewig verdammt wird. Es gibt jedoch keine historischen Beweise für die Ereignisse in der Legende.