Desmond erzeugte einen leichten, melodischen Ton auf dem Altsaxophon und versuchte, wie er sagte, "wie ein trockener Martini " zu klingen . Mit einem Stil, der von ähnlich war Lee Konitz , einer seiner Einflüsse, er wurde schnell zu einem der bekanntesten Saxophonisten aus der West Coast ‚s kühler Schule des Jazz . Ein Großteil des Erfolgs des klassischen Brubeck-Quartetts war auf die Gegenüberstellung seines luftigen Stils mit Brubecks manchmal relativ schwerem, polytonalem Klavierwerk zurückzuführen.

Seine seltene Begabung für improvisierten Kontrapunkt zeigt sich vielleicht am deutlichsten auf den beiden Alben, die er mit dem Baritonsaxofonisten Gerry Mulligan ( Mulligan-Desmond Quartet und Two of a Mind ) aufgenommen hat. Desmonds Spiel zeichnete sich auch durch seine Fähigkeit aus, extrem hohe Töne, das Altissimo- Register, auf seinem Saxophon zu erzeugen .

Desmond spielte ein Selmer Super Balanced Action Modell Altsaxophon gepaart mit einem MC Gregory Modell 4A-18M Hartgummimundstück, beide von ca. 1951, mit einem mäßig steifen Rico 3 ½ Blatt.