Guralnick schloss 1971 sein Studium an der Boston University mit einem Master in Kreativem Schreiben ab. Dann begann er, Bücher über die Geschichte von Rock'n'Roll, Blues , Country-Musik und Soul-Musik zu schreiben .

Guralnicks erste zwei Bücher, Fast Grown (1964) und Mister Downchild (1967), waren Sammlungen von Kurzgeschichten, die von der Larry Stark Press veröffentlicht wurden , einer kleinen Presse in Cambridge, Massachusetts , die sich Geschichten und Gedichten widmet. Mona Dickson, die in The Tech des MIT (13. Mai 1964) schrieb, gab Near Grown eine positive Rezension.

Seine zweibändige Biographie über Elvis Presley , Last Train to Memphis im Jahr 1994, gefolgt von Careless Love im Jahr 1999, brachte die Geschichte von Presleys Karriere in einen Bogen von Aufstieg und Fall. Das Werk umfasst mehr als 1.300 Seiten (einschließlich 1.150 Seiten Text) und war eine eingehende, wissenschaftliche Untersuchung von Presleys Leben und Musik. Guralnick schrieb zuvor 1976 in der Erstausgabe des Rolling Stone Illustrated History of Rock & Roll über Presley ; sein Artikel wurde in jeder nachfolgenden Ausgabe nachgedruckt. Er steuerte auch den vollständigen Text für das 240-seitige Hardcover-Buch bei, das das CD-Boxset mit 30 CDs von 2010, The Complete Elvis Presley Masters, begleitet .

Im Gegensatz zu Zeitgenossen wie Lester Bangs , Ian Penman und Nick Tosches , deren Musikschriften von eigenwilligen, selbstreferentiellen und sehr persönlichen Stilen geprägt sind, zeichnet sich Guralnicks Schreiben durch eine im Vergleich dazu cleane und zurückhaltende Umgangssprache aus. Er wurde als "Dekan der Rock'n'Roll-Geschichtenerzähler" bezeichnet.

Guralnick schrieb die 727-seitige Biografie des einflussreichen Plattenproduzenten Sam Phillips mit dem Titel Sam Phillips: The Man Who Invented Rock 'n' Roll . Er schrieb auch das Drehbuch für den gleichnamigen Dokumentarfilm von A&E , der von Billy Bob Thornton erzählt wird . Am 21. Oktober 2016 wurde bekannt , dass Leonardo DiCaprio wird porträtieren Sam Phillips in dem bevorstehenden Film basierte auf Guralnick Buch. Guralnick schrieb Sam Cooke – Legend , erzählt von Jeffrey Wright .

Er hat Liner Notes für Alben geschrieben, darunter Charlie Richs letztes Album Pictures and Paintings und die letzten drei Jerry Lee Lewis Alben Last Man Standing , Mean Old Man und Rock and Roll Time .

Die Peter Guralnick Collection befindet sich in der Southern Folklife Collection der Wilson Library der University of North Carolina in Chapel Hill.